Cars no longer move us

Los coches ya no apasionan

It is a proven fact that teenagers, the prospective car buyers, are more interested in the latest apple with a camera than in daddy´s car: cars are no longer thrilling. Sadly, I must confess that, although I´ve been a car enthusiast ever since I can remember, I feel unmoved every time I come near one of the latest models.

It´s only been a few hours that I´ve returned from the Paris Motor Show 2016, where I´ve seen the newest car models. I´ve been able to see apparently revolutionary cars such as the VW ID or the BMW X2: These concept cars are supposed to offer us a glimpse of what future models will be like and are designed to capture the public´s imagination, to test their reaction to the makes´ audacious new ideas and to thrill them. What I have seen are design lines as soulless as a Nicolas Cage performance.

What´s more, the most eye-catching cars one could find at the fair were clearly inspired by classic models, as is the case of the Mercedes Vision Maybach, a poor reproduction of the 1936 Mercedes Autobahn Courier. While it´s a fact that the one I could see in Paris sports beautiful LED lights which had not been invented 80 years ago, as far as style, sense of proportion and personality is concerned, the classic model wins by a landslide. Let alone the fact that the 1936 model was indeed manufactured and was a formidable car, while the Vision is purely an artifice, not fit for us to cruise in it.

El Mercedes Vision Maybach looks similar to the 540K autobahnkourier from 1936
El Mercedes Vision Maybach looks similar to the 540K autobahnkourier from 1936

Undeniably, taste changes, as do fads. No one would nowadays consider leaving their house wearing a bowler hat, but when it comes to automobiles there are other factors to consider.

And I am not heeding clichés here such as “cars used to have a soul” or the like, I even doubt that people have one, much less a machine! However, the fact remains that a classic car moves us.

I´ve many times wondered what a man from 1936 would think if he saw the Mercedes 540K and the Mercedes Vision Maybach parked side by side. Would he like the latter´s lines and the impressive power of its LED lights, or would he loathe its plastic-in-lieu-of-chromed-steel components and its carbon fiber imitation substituting the natural mother of pearl of the former?

I don´t know. I keep thinking that no skyscraper has ever been built that tops the Chrysler Building´s elegance, that no matter how much they try, the Norman Fosters or the Calatravas of this age will never be able to leave visitors to their buildings as awe-stricken as any regular person who enters a Gothic cathedral feels, a person who, once inside wonders how could the builders have raised such high domes and built such perfect arches to sustain them, without cranes, cement mixers or calculators.

Model cars in Maserati´s boutique
Model cars in Maserati´s boutique

When I go for a cruise in my Citroën SM –and in my VW Karmann before that, I like to notice children´s reactions. Being more spontaneous and honest than adults, they approach the car, their eyes brimming with wonder, they ask what car is it… they are fascinated. The model car in the first picture of this article is a case in point. It was located in the Peugeot stand in the Paris fair, in the boutique displaying the make´s objects. Why did they choose this particular model to attract the child and his or her parents and not the Peugeot 5008, which made its debut in the fair?

Not even Maserati had miniature model cars of their latest creations for display / sale in the boutique of their stand, but classic race cars as well as coupes and sedans up to the seventies.

In classic car shows, you can always find crowds of people gathering around the cars, looking at them, peeking in, talking about them… and not only your typical car lover does this. My partner is the kind of person who views cars as machines that provide a service and she never shows any sort of enthusiasm about a car. But she does recognize and say that there are certain details of classic cars that she finds amazing, such as their combination of different materials, colors, lines…

I remember when I was a teenager you could divide youngsters into four groups: those who had a poster of a Lamborghini Countach on their wall, those who had a poster of a Ferrari 288 GTO, the ones who had a poster of Sabrina Salerno and finally the ones who preferred Samantha Fox to liven up their bedroom wall. Since I am not the bishop of Brugge, it has been a while since the last time I sneaked into a kid´s bedroom, but I suspect that very few of them decorate their bedroom walls or their school folders with pictures of the newest Ferrari, or the Lamborghini Aventador or Miley Cyrus for that matter.

SEAT made a virtual presentation
SEAT made a virtual presentation

Children do not play with pedal cars anymore, and most of the ones who sit behind the wheel of a games console are middle aged, as I am.

Undeniably, the automobile is not the popular machine it once used to be, having of late become a target for ecologists; Volkswagen has stopped being associated with their funky Beetles and hippie vans and is now accused of gassing millions of human beings with their emissions; car races only make the front page of the news whenever there is a casualty… although it is true that all these things contribute to that loss of popularity, cars themselves have evolved towards something duller, more inexpressive.

Our surroundings affect the way we act. If you are walking on a street where every corner smells like urine and there is litter strewn all around, you will end up dropping your sandwich wrapper on the floor without remorse, taking a leak in front a building´s entrance and turning into an utter pig (albeit an inedible one). By contrast, even the rudest person will feel uncomfortable, or at least watched dropping a wrapper in a pristine floor.

5-This Citroën DS 21 convertible was more exciting than most models showcased at the show
5- This Citroën DS 21 convertible was more exciting than most models showcased at the show

They say the computer killed design. I, however, don´t believe so. It is true, though, that the more restrictions there are, the less space for creativity you end up with. Nowadays, there are so many requisites to meet for car design, that only very few shapes become possible. A car must be aerodynamic, as little aggressive to pedestrians as possible, leave room for crumple zones, it must be light but rigid, it must be easy to mass produce… there are so many limitations that alternatives are virtually non-existent.

If one has a look at a steam engine from the late nineteenth century, it is noticeable that some parts are decorated. It is not enough for piston rods to be able to withstand the forces, they are also made to be beautiful, strut bars are made in the likeness of Ionic columns. Nowadays, engines are so ugly that they cover them in a plastic casing.

If modern cars´ outward appearance is dull and bland, their interiors and the emotions they conjure at the wheel are even more so. In the presentations of the latest models that I attend as a car journalist, press conferences usually last one hour. As the saying goes “tell me what you brag about and I will tell you what you are lacking”. The car files are full of catch words such as “emotion”, “design”, “feeling”, “tradition”, “ecological”… but in actuality, the most important feature is the car´s multimedia system. If the screen in bigger than 7 inches, full of different colors, and it allows you to manage your cell phone from it, then the car is cool. Sometimes I have the feeling that what they are presenting is actually a smart phone on wheels that sits five and has a trunk, and deep down, that is what people want.

Why then this tirade? Well, because after having been to Essen Techno Classica 2016 everything I see and have seen in Paris, Frankfurt… seems bland to me. Nothing I have seen has made me go “what an awesome car!”… not the Ferrari Spider introduced in Paris 2016, nor the Tesla Model X, nor the Toyota Mirai, nor the DS special series, nor the concept cars by Mercedes, in sum, nothing that I have seen in Frankfurt or other shows. However, I still get goose bumps whenever I remember the Alfa Romeos 6C, the Miuras, the Hispano Suizas, the Bentleys Barnato… it´s a pity these don´t come with speakerphone.

Translated by Miguel Fernández Garrido.

4 thoughts on “Cars no longer move us

  1. Hola Rubén, encantado de saludarte y enhorabuena por tu blog!

    En cuanto a tu artículo, no puedo sinó suscribirlo en su totalidad y decirte que yo también soy de la generación (1978) que “alucinaba” con los Testarrossa, Countach y porqué no, también con Sabrina y Samantha Fox!

    Mi abuelo tuvo un coche ya prácticamente desconocido por el 99% de la humanidad, un Maxwell americano de 1918, que rescató de un granjero que lo sepultó bajo tierra para evitar su expropiación durante la Guerra Civil, y acabado el conflicto se lo compró y lo restauró pieza por pieza (carrocería artesana de madera incluida) hasta ponerlo en perfecto funcionamiento; cabe decir que no lo hizo ni por nostalgia ni por afán de coleccionismo, sinó por pura necesidad y como herramienta de trabajo; él era un humilde y simple mecánico que necesitaba un vehículo para sus quehaceres diarios.

    Pero hay una épica tras ello (¡cuantas veces con mi padre hemos lamentado no haberlo podido conservar, ya que terminó vendido como hierro viejo!) que hoy en día es difícil de imaginar. Será porqué uno ya “casi” peina canas, pero no miento si digo que siempre me han parecido infinitamente más atractivas las líneas de carrocería de los coches “de antes” (léase años 70, 80, 90) que esas insulsas “bolas” de ahora, tan redonditos, tan igualitos, tan archi cargados de deslumbrantes tecnologías y tan insulsos a la vez… Levantas un capó y sólo observas oscuras tapas de plástico que te impiden ver cualquier elemento mecánico… Y ya no digamos cuando se impongan los eléctricos.. Baterías, un “aburrido” motor eléctrico y adiós..

    No quiero dar a entender que no sea positivo avanzar en la línea de la eficiencia ecológica, etc, pero desde el punto de vista de alguien que ha visto a su padre comprar y reparar varios Land Rover Santana, un Ford Taunus 1.6 (vaya fiasco!), un audi 100 del 72, un Mercedes GD del 80, un Mercedes 300 CE.. (no sigo para no aburrir), me ocurre exactamente como a ti: “ni siento ni padezco al acercarme a un último modelo”.

    Un saludo y adelante con tan interesante blog!

    PS: me ha encantado tu extenso reportaje sobre el Citroën SM, y más al descubrir que al final te hiciste con él. Chapeau!

    1. Muchas gracias a ti por leerme. Me alegro de que hayas disfrutado y te agradezco que compartas con nosotros esta historia. Un fuerte abrazo.

  2. Hola Rubén.

    Ha sido un placer conocerte hoy en Madrid tomando unos churros con Javier y Juan Pedro. Estoy completamente de acuerdo contigo (excepto en lo de que no hay coches con alma, tendríamos que discutirlo), los coches actuales no emocionan. Todos entendemos -o eso creo- que no han dejado de emocionar para fastidiarnos, pero está claro que, entre unos factores y otros, ha acabado pasando.

    Para mí existen muchos factores y seguro que no conozco o se me olvidan otros muchos que también están. Para mí, el principal es el que mencionas tú, los requerimientos que hoy en día tienen todos los fabricantes antes de sacar un coche.

    Pero, ¿cómo se ha llegado a esto? Creo que, a diferencia de tiempos muy pasados, hoy en día se ve al automóvil como el enemigo número uno. Contamina, atropella, congestiona, hace ruido… todo son problemas, no se habla de sus virtudes. Son tantos los problemas que las marcas han reaccionado -obligadas- defendiéndose de estos ataques. Ojo, que no critico que se luche por contaminar menos ni porque sean menos dañinos al atropellar; critico que, mientras al coche le exigimos todo lo exigible, a otros sectores no se les exige nada o casi nada. Nadie habla de la cantidad de cosas positivas que aporta, tangibles y menos tangibles.

    Otro factor que creo que se ha demonizado es el de la velocidad. Hoy en día se tiene que ir demasiado pendiente de si hay o no radares incluso cuando uno va tranquilo. Esto, inevitablemente, hace que los coches de altas prestaciones cada día tengan menos sentido. Al final vas tan agobiado cuando conduces “alegre” un día que no te compensa. Luego te pasas dos meses sufriendo por si te llega algún regalito dedicado de la DGT. Sí, soy peor que un asesino en serie por ir ligerito por una preciosa carretera de montaña con un coche “adecuado” para el evento. Y lo peor es que este mensaje ha calado en gran parte de la población, que piensan que eres un tarado si vas a 150 km/h. ¿Y por qué el límite es 120 km/h? ¿Por qué no 60? ¿O 20? Si no nos movemos, no habría ninguna víctima mortal por accidente, salvo los que moriríamos de aburrimiento. Eso sí, muchos de esos que critican, luego llevan las ruedas lisas y van a sus 120 con lluvia, viento, nieve o ciclón. Sus 120 son seguros, independientemente de las condiciones que les rodeen.

    Tengo la sensación de que podría estar quejándome durante días de muchas cosas, pero sólo voy a mencionar una más: la falta de cultura automovilística que hay en nuestro país. Y esto no lo digo por la gente (que también podría decirlo), sino por unas autoridades que te hacen que sea imposible tener un coche antiguo y usarlo sin gastar un dineral. ¿Es necesario tener que pasar todos los años la ITV a un coche que hace escasos 500 km al año? Te dirán: matricúlalo como histórico. Una solución facilísima y baratísima (apenas 600 euros si va todo perfecto y unas 10000 gestiones). Eso, por no hablar de estos coches “noventeros” que tienen las suficientes cosas como para que la ITV pueda significar su muerte prematura: luces de avería diversas. ¿Por qué no puedo ir con mi coche de 1997 sin Airbag y sí puedo ir con uno de 1970 sin él, a quién hago daño si me estrello? Los que vivimos en zona de residentes, obviamente tenemos que alquilar un garaje si queremos tener un segundo coche. ¿Por qué no hacen que puedas entrar en tu barrio con el coche que tú quieras siempre que no tengas dos al mismo tiempo? No, debe ser supercomplicadísimo que cada uno gestione sus matrículas. Asocia las matrículas que quieras a tu DNI y que comprueben si está o no está asociada. ¿No tienen un portal web donde metes todos los datos? Si detectan dos al mismo tiempo en el mismo barrio, que te multen. Así de fácil.

    Así que, como conclusión, creo que lo mejor es que me compre una bici eléctrica que vaya soltando flores y semillas mientras pedaleo.

    Gracias por el artículo. Cuando lo he leído, he pensado: “no estoy solo” :).

    PD: yo tenía ese 288 GTO en mi habitación.

    1. Miguel Ángel, gracias… no puedo estar más de acuerdo. Lo malo es que, aunque no estamos solos, no abundamos 😉

      Un abrazo enorme, espero que a partir de ahora estemos más en contacto.

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